HASSE Siroe / Cencic, Lezhneva, Petrou 4786768

. . . one of the most vital and spirited bits of musical excavation of 2014 . . .

. . . one of the finest recordings of the year . . . Hasse makes huge technical demands of all six singers, and Parnassus have assembled an unbetterable team to bring the score to life. As King Cosroe, Spanish tenor Juan Sancho quite literally sets the bar high from the off: his opening aria "Se il mio paterno amore" showcases ringing high notes (including a top E!), and also establishes the king's volatility and insecurity. As the eponymous put-upon hero, Cencic radiates nobility and stoicism, whilst Franco Fagioli chews the scenery in the very best sense of the phrase as his scheming brother Medarse. His quick-fire coloratura and audacious plunges from stratosphere to baritone register continue to stun, but what's equally impressive is the dramatic fire he brings to the lengthy recitatives; in fact the entire recording crackles with the energy of a staged performance. First among equals, though, is . . . Julia Lezhneva, who pretty much steals the show as the king's mistress Laodice. Her prodigious technique is now a given . . . but what really stands out here is the vivid characterisation of her singing . . . complacent sex-appeal, manipulative cattiness and, ultimately, real pathos that she brings to the role. Newcomer Laureen Snouffer also makes real impact . . . "Siroe", then, truly deserves to be "praised to the skies", as Metastasio once declared with glee -- as do Armonia Atenea and all concerned with this breathtaking recording.

. . . this new recording of his opera "Siroe" from George Petrou and Armonia Atenea on Decca is very welcome. Petrou has a strong cast . . . The performances are all stupendous with all singers having to cope with cascades of notes . . . Lezhneva is simply amazing, I have never heard anyone sing divisions so fast and so finely. On a purely technical level her singing is a wonder, but she makes a great deal of emotional sense too and the disc is almost worth buying for her singing alone. Mary-Ellen Nesi [is as worth hearing] . . . Cencic turns in a lovely, expressive performance with his familiar warm, vibrato led tone . . . Juan Sancho undoubtedly has very great facility as Cosroe . . . Lauren Snouffer is admirable support in the smaller role of Arasse. George Petrou and his ensemble Armonia Atenea bring conspicuous brilliance to Hasse's orchestral writing. Hasse wrote for the orchestra in almost as virtuoso way as for the vocalists and clearly the group enjoy things . . . That the performances are based on a live staging is a real advantage and the recitative has a real sense of dramatic urgency and coherence about it . . . You feel that the piece would work as a drama on stage and the performers bring this out . . . I hope Cencic has further such projects!

George Petrou achieves an elusive dichotomy of orchestral delicacy and theatrical pace. Reams of recitatives crackle with dramatic conviction. Max Emanuel Cencic's impassioned performance of Siroe's first aria "La sorte mia tiranna", with its shaded contrasts between pathos and heroic resolve, long-spun melodic cantilena, and subtle colourings from horns, flutes and oboes, indicates how much Hasse's style influenced the "Classical" generation (including the child Mozart). Franco Fagioli is aptly cast as Siroe's evil little brother Medarse, whose elaborate showpiece at the end of Act 1 has neither room nor desire for subtlety and takes no prisoners ("Fra l'orror della tempesta"). Julia Lezhneva's sparkling coloratura is utilised to serve the dramatic sentiments of Laodice's vengeful "O placido il mare" . . . and later on her apologetic "Mi lagnerò tacendo" trips along limpidly. Emira's path to happiness is far from smooth because her father was killed in battle by her beloved Siroe's father; Mary-Ellen Nesi's unleashing of the pent-up anger at Cosroe in a chain of accompanied recitatives culminates thrillingly with the enraged "Che furia, che mostro". Juan Sancho's changeable tyrant excels equally at tyrannical rage (Cosroe threatening his son in "Tu di pietar mi spogli") and bitter self-reproach upon realising his mistake too late ("Gelido in ogni vena"). Parnassus Productions earns kudos for its adventurous ambition to record a complete Hasse opera to such a high standard . . .

There's a lively and driving sense of drama in an ambitious project that has worked out superbly. An excellent cast is led by a really impressive performance from countertenor Max Emanuel Cencic . . . George Petrou achieves an elusive dichotomy of orchestral delicacy and theatrical pace. Reams of recitatives crackle with dramatic conviction . . . [Cencic gives an] impassioned performance of Siroe's first aria "La sorte mia tiranna", with its shaded contrasts between pathos and heroic resolve, long-spun melodic cantilena, and subtle colourings . . . Julia Lezhneva's sparkling coloratura is utilised to serve the dramatic sentiments of Laodice's vengeful "O placido il mare" . . .

. . . the cast seems unfazed by the technical challenges . . . Julia Lezhneva shows that it is possible to negotiate Hasse's vocal writing with stylishness and beauty of tone as well as accuracy.

This world-premiere recording of Johann Adolph Hasse's "Siroe" is a triumph. It reveals the full splendour of Hasse's score, from tender lyricism to eye-popping virtuosity . . . Conductor George Petrou storms his way through the score, pushing the artists beyond what seems physically possible. Cencic and Fagioli clearly relish the challenge, as does Lezhneva. Her cool precision defies lines that criss-cross rapidly across her register . . . [in the title role, Cencic conveys] Siroe's virtue with fierce bravura . . . The excellence and vision of this CD . . . more than justify it being "Recording of the Month" . . . "Siroe" is 'opera seria' at its best, showing why it was that cognoscenti called Hasse "the father of music".

. . . there is much to enjoy in this recording of "Siroe" . . . it is hard to imagine that many of these numbers could have been better done . . . there is such dramatic fire in the singing, perhaps a consequence of having Cencic around as stage director as well as a lead singer. The cast is uniformly excellent, with those two amazing counter-tenors, Cencic and the equally remarkable Franco Fagioli, vying for the top vocal honours, but with the three females matching their formidable technique, especially the glamorous sounding and highly skillful Julia Lezhneva. Her account of that closing aria di bravura from Graun will be the one you will greet your friends with, saying "come in, sit down and listen to this." . . . It's not all about vocal fireworks. Several of the lyrical melodies for which Hasse was once so admired are seductively delivered also. The period orchestra is a delight, even when pushed hard by Petrou, and the sound is clear, clean and fairly well-balanced . . . this is the sort of premium opera recording that has become increasingly rare . . . This work has some fascinating things in it, and all concerned do it proud. Above all, we have here something close to the acme of baroque opera singing in the current era.

. . . Petrou draws from his fine period-instrument band playing of a thoroughly italianate lyrical intensity, giving the performance a life and vitality that never allows the drama to flag. Max Emanuel Cencic's Siroe conveys both manly strength and vulnerability, his ringing upper register giving his performance a genuinely heroic character . . . [Julia Lezhneva's singing of the arias of the fickle Laodice] leaves the listener gasping with admiration at the shoals of elaborate ornamentation, "portamenti" and dazzling "passaggi" . . . Emira is a role demanding greater dramatic substance, here convincingly communicated in Mary-Ellen Nesi's very fine performance. The soprano Lauren Snouffer's Arasse also displays a command of coloratura and the ability to spin a lyrical line . . . The tenor Juan Sancho is admirably commanding as the Idomeneo-like Cosroe in recitatives . . .

. . . [the joy is in the arias] which make one love singing, especially of the caliber found here . . . The cast consists of singers ideally suited to the difficulties and beauties of the music. Max Emanuel Cencic and Franco Fagioli, superstar countertenors, star as Siroe and Medarse . . . [Lezhneva] sings so gloriously . . . [Nesi] sings with a fine dusky tone and invariable accuracy . . . [Arasse] is well sung by soprano Lauren Snouffer . . . George Petrou leads his superb period band, Armonia Atenea, with such style and knowledge that your head almost spins from the whole affair. Even the horns play fearlessly.

. . . [Cencic]: stimmlich souverän und glanzvoll . . . [Fagioli singt mit] Meisterschaft in Technik und Ausdruck . . . Auch die kanadische Mezzosopranistin Mary-Ellen Nesi, die junge amerikanische Sopranistin Lauren Snouffler und der spanische Tenor Juan Sancho können sich in der hochkarätig besetzten Solistenriege absolut hören lassen . . . [Lezhneva] meistert tollkühne Koloraturen ebenso wirkungsvoll wie lange Pianobögen und zwar ohne störendes Vibrato und mit vielen Klangfarben in der Stimme. Das alles wird mitreißend, sängerfreundlich, souverän und im perfekten Tempo begleitet von George Petrou und seinem Ensemble Armonia Atenea. Imponierende Oper, tolle Solisten, starkes Orchester. Hasses "Siroe" ist wirklich eine Entdeckung. Absolut empfehlenswert.

. . . hier wurde eine Elite der Counter eingesetzt, Max Emanuel Cencic und Franco Fagioli, beide sind in Hochform, ganz große Könner . . . Eine große Entdeckung für mich ist Lauren Snouffer als Arasse, ein wunderbar agiler Sopran . . . [Lezhneva ist für mich] die Trillerqueen des 21. Jahrhunderts! Solche Feuerwerke, solche Kehlenfertigkeit hat es seit Joan Sutherland nicht mehr gegeben, und hier haben wir ihn wirklich, den Hasse-Effekt: Man staunt ihren Gesang völlig überwältigt an wie ein Kind ein Silvester-Feuerwerk am Brandenburger Tor . . . "Siroe" gehört zu den großen Opernaufnahmen des Jahres 2014 . . . Wenn uns Opera Seria so mit solcher Brillanz präsentiert wird wie hier geschehen . . . [macht sie] einfach Spaß. Man kann die Show genießen, sich der Virtuosität hingeben . . . Hinzu kommt, dass die Decca diesmal wirklich gezaubert hat. Sie hat es fertigbekommen, die 170 Minuten auf 2 CDs zu packen. Dadurch ist das Werk schön kompakt und auch erschwinglich. Auch die uferlosen Rezitative wurden beglückend gekürzt, was das Werk durchhörbarer macht . . . Und natürlich sei noch der wunderbare Dirigent George Petrou erwähnt, der genau richtig ist für diesen Stil der späten Seria.

. . . [mit] technischer Perfektion glänzt auch Julia Lezhneva als Laodice. Die junge Russin verblüfft erneut durch eine selten in solcher Vollkommenheit zu erlebende Verbindung von blühender jugendlicher Frische und musikalischer Reife. Die rasantesten vokalen Hürdenläufe absolviert sie mit atemraubender Präzision und verwandelt dabei Virtuosität in Ausdruck, auch in den schnellsten Läufen gleicht jede Note und jeder Triller einer schimmernden Perle . . . Getragen wird dieses insgesamt hohen bis höchsten Ansprüchen genügende Sängerensemble vom auf Originalinstrumenten exzellent musizierenden Barockorchester Armonia Atenea unter George Petrou . . . ein sehr ansprechendes Klangbild, weder weichgezeichnet noch überscharf.

Wer heute Seria-Gesang auf der absoluten Spitze der Kunst hören will . . . der führe sich das 25 Jahre junge russiche Sopranwunder Julia Lezhneva in der Rolle der Laodice vor Ohren . . . In ihrer mit aparten Moll-Schattierungen aufwartenden Gleichnisarie "O placido il mare" glänzt die Lezhneva nicht nur mit einer wahrhaft stupenden Koloraturentechnik, zündet Fiorituren und Skalenraketen nicht nur mit superber Leichtigkeit, sondern birgt in aller akrobatischen Rasanz auch höchste Konturenklarheit und substanzielle Schönheit des Timbres. Instrumentale Beweglichkeit, Prägnanz der Tongebung, glänzende und scheinbar mühelos ansprechende Höhe, satte, sonore Mittellage bis ins Brustregister hinab vereint sich bei dieser Sängerin mit jener klanglich-figurativen Expressivität, welche die authentische Seria-Dramatik fordert . . . Hier scheint die bislang verschollene Wirklichkeit eines Stimmideals und einer Idealstimme wiederzukehren. Und wenn Julia Lezhneva im Dacapo noch einen draufsetzt an glitzernder Verve und triumphaler Virtuosität, dann ist's mehr noch als stilistisch absolute stimmige Verzierungskunst, nämlich jene Steigerung des Ausdrucks welche der Wiederholungsübung erst Sinn gibt . . . Dass sie ebenso die edle, empfindsame, affektiv ausgezierte und farbenreich expressive Linie beherrscht, beweist sie in "Mi lagnerò tacendo" im zweiten Akt . . . Bewunderer der reifen Seria kommen hier auf ihre Kosten. Und dazu leistet -- nach Julia Lezhneva -- auch die übrige Vokalbesetzung einen fast ausnahmslos trefflichen Beitrag. Max Emanuel Cencic singt die Titelrolle mit edel schattierendem Kontratenor und weitem Atem, fähig zu geläufigen Koloraturen, zartem Pathos wie akzentuierter Erregung. Mary-Ellen Nesis Emira ist ein direkter, präsenter Mezzo mit dramatischer Agilität, Markanz auch in der tiefen Lage, Charakterisierungsvermögen und nicht zuletzt Geschmeidigkeit . . . Eine glanzvolle Leistung vollbringt die Sopranistin Lauren Snouffer als Arasse mit perlenden Girlanden und lichtem, starkem, höhensicherem Ton . . . Nichts vom Elan und Temperament der Hasse'schen Musik lassen sich George Petrou und die Armonia Atenea aus Athen entgehen . . . Mit prägnanter Artikulation, markanten Staccati, furioser Verve (samt den fulminanten Hörnern) und zupackender Dynamik treiben die Musiker die orchestrale Dramatik voran, ohne Klangsinn und phrasierender Finesse den Atem zu rauben. Hier wird wahrlich keine Opernleiche präpariert. Die Seria lebe.

Man spürt die theatralischen Erfahrungen -- da wird nicht bieder gesungen, sondern mit Draufgängertum, das sich zu dramatischem Furor steigert. Immerhin, handkehrum dürfen die aufgeregten Figuren sich zu edlen Kantilenen beruhigen. Ein veritabler Genuss.

Pour restituer dans toute sa splendeur ce chef-d'oeuvre oublié de Hasse, Max Emanuel Cencic ose avec courage et brio relever un triple défi, être en même temps producteur, metteur en scène et interprète du rôle titre. Il se pose "royalement" en l'un des contre-ténors les plus en vue du milieu lyrique baroque d'aujourd'hui. Il s'entoure de brillants chanteurs dont la jeune soprano russe Julia Lezhneva, le ténébreux sévillanais Juan Sancho, . . . Chacun des interprètes distillent avec virtuosité les airs sostenuto, les airs de bravoure, les récitatifs et les affetti. Passionné, Max Emanuel Cencic, tenant du rôle titre, attribue toutes ses lettres de noblesse à ce prince "déchu". Siroe est tout d'abord victime d'une effroyable conspiration, puis providentiel en pacifiant l'Asie centrale. Il fait preuve d'une voix forte aux graves agiles et aux aigus naturels, tout ceci permis par la souplesse de son organe vocal et la richesse de son timbre . . . Julia Lezhneva, habile en vocalises, campe une sublime Laodice . . . Elle tutoie les "cieux" de ses aigus clairs et précis . . . Avec l'appui tout en finesse de l'orchestre, Laodice tient en haleine l'auditoire. Elle ne manquera sûrement pas de charmer bon nombre de spectateurs ayant le privilège d'assister aux représentations. Cosroe, tenu par Juan Sancho, s'affirme en roi avec beaucoup d'autorité assise sur l'air de bravoure "Se il mio paterno amore", Acte I. Son côté ibérique ressort vaillamment. Le ténor dispose de solides appuis vocaux, le son est fluide et profite d'une excellente projection . . . Mary Ellen Nesi et Lauren Snouffer, respectivement dans les rôles d'Emira et Arasse, tiennent également le "haut du pavé" grâce à la qualité de leur voix. Il s'en dégage rondeur et chaleur, onctuosité . . . Saluons le travail de l'ensemble Armonia Atenea et de son chef d'orchestre George Petrou dans l'accompagnement musical. Ils restituent avec une précision plus que pointue les couleurs et les phrasés d'époque servant ainsi la virtuosité entre solistes. En définitive, cette redécouverte est un chef-d'oeuvre en devenir!

. . . la lecture s'appuie sur la complicité superlative d'un orchestre en tout point idéalement articulé, diversement nuancé (dirigé par l'excellent George Petrou); la réalisation réussit indiscutablement grâce aussi au plateau de solistes, marjoritairement remarquables d'engagement et de sensibilité: Lauren Snouffer (Arasse), Mary-Ellen Nesi (Emira) . . . Chacune des sopranos exprime les désirs, les épreuves de coeurs éprouvés: Emira travesti en Idapse à la Cour de Cosroe balance entre son amour pour Siroe et sa vengeance contre le roi de Perse qui a fait tuer son propre père: devoir ou bonheur personnel, tel est l'éternelle question. La jubilation vocale tout en finesse de son air au II (d'un pastoralisme enchanté et presque badin: "Non vi piacque . . .") s'accorde au raffinement ténu de la parti orchestrale avec cor, subtilement dirigé par George Petrou: air d'une rêverie suggestive et en même temps d'une justesse remarquable, profonde et intérieure comme si le personnage se dédoublait et faisait sa propre autocritique . . . accordée à la finesse du chef et des musiciens d'Armonia Atenea, la subtilité de l'interprète se révèle irrésistible. Un accomplissement enivrant . . . outre la pure performance, il y a surtout une sensibilité très affûtée à exprimer les caractères et climats émotionnels les plus nuancés . . . de quoi réaliser pour les artistes et interprètes les plus fins de vrais portraits supérieurs et profonds. Une qualité partagé avec le meilleur Haendel. . . . [Juan Sancho]: dans son grand air de 8mn au III, "Gelido in ogni vena ": le ténor à l'aise malgré les intervalles redoutables de l'air, laisse se préciser la vision émue du père face à son fils emprisonné et condamné à mort (Siroe) . . . A travers la ligne acrobatique et vertigineuse du chant se glisse le frisson de la terreur et de la compassion: tout Hasse est concentré dans cet air aux couleurs doubles, aussi virtuose que profond. Et le continuo se montre lui aussi remarquable de relief expressif. L'acmé émotionnel de l'opéra demeure ce qui suit: l'air funèbre (un Florestan avant l'heure) de Siroé dans son cachot abîmé dans les pensées les plus sombres: un air que les interprètes empruntent au "Tito Vespasiano" de Hasse, précédé ici par un recitatif accompagnato du propre Siroe de . . . Haendel. Cencic, plus grave et sombre que jamais se révèle d'une intensité juste, convaincant dans le portrait du fils aîné vertueux, décrié, solitaire qui finalement triomphe. Contrepoint aussi habité et furieusement agile, le Medarse de Franco Fagioli, d'une trempe précise, tranchante, fulgurante. Dans le rôle du frère cadet jaloux, menteur, "Mr Bartolo" enchante littéralement par la tenue parfaite de ses vocalises à foison, véritable mitraillette à cascades vocales toutes nuancées, caractérisées, d'une diversité de ton admirable et projetées sur un souffle long, idéalement géré. Quel acteur et quel chanteur (air final: "Torrente cresciuto per torbida piena") . . . Une remarquable résurrection servie par un chef et un plateau vocal globalement superlatifs.

Un spectacle haut en couleur et musicalement virtuose . . . Formidable chanteur, contre-ténor des plus charismatiques de la scène baroque . . . L'équipe réunie par Max Emanuel Cencic, qui signe également la mise en scène, se montre à la hauteur des difficultés de la partition et offre un spectacle aussi réjouissant que sensible . . . Julia Lezhneva triomphe des redoutables chausse-trappes qu'additionne le rôle de Laodice. Dans la fosse, le chef grec virtuose George Petrou et son ensemble Armonia Atenea ne ménagent pas leurs efforts et participent à l'enthousiasme de cette découverte.

Une interprétation à la hauteur d'un livret et d'une partition en tout point exemplaires . . . Vocalement dominé par Franco Fagioli, dont l'instrument n'a jamais été aussi rond, chaud et scintillant . . . On apprécie, dans l'ouvrage, le contraste et la rivalité entre le bouillonnant et arrogant Medarse/Fagioli et le sage et bienveillant Siroe/Cencic, tout empreint de noblesse et d'humanité . . . [Juan Sancho donne] un portrait juste et convaincant. Son air "Gelido in ogni vena" est un des nombreux joyaux de la partition. Et l'on ne tarira pas d'éloges sur la direction ferme et dynamique, entièrement dénuée d'excès, de l'excellent George Petrou à la tête de sa formation qui, d'année en année, ne cesse de nous enchanter.

La réussite exemplaire devrait servir la cause de Hasse, maître incontesté du bel canto en son temps, jalousé dans l'Europe entière . . . Cencic offre à Siroe une palette variée, écho des multiples affects qu'éprouve le héros . . . Julia Lezhneva, à qui reviennent les airs les plus virtuoses, n'en fait qu'une bouchée, sourire aux lèvres . . . Hommage superlatif à la phalange mordante, équilibrée, jamais dans l'emphase gratuite de George Petrou. Indispensable.